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本文发表于《科学画报》 2014 年第 3 期 (上海科学技术出版社出版)。

霍金的派对

- 卢昌海 -

本文是替《科学画报》撰写的专栏短文, 本站版本在若干人名和术语初次出现时注有英文。

霍金给时间旅行者的请柬
霍金给时间旅行者的请柬

每个人一生都会遇到遗憾事, 如果你是电脑游戏玩家, 也许常常会希望人生能像电脑游戏那样 “读取进度”, 重新尝试, 让憾事不再。 如果你问物理学家: 人生能否 “读取进度”? 也许他会告诉你: 那得看时间旅行是否可能。

时间旅行是否可能? 这问题物理学家们从目前已知的物理规律入手进行过研究, 初步的结果不容乐观, 但尚无定论。 既然尚无定论, 就存了可能性, 因此, 有些物理学家从另一个角度进行了探讨, 即时间旅行如果可能, 我们周围是否已经有了时间旅行者? 英国物理学家霍金 (Stephen Hawking) 在《时间简史》(A Brief History of Time) 一书中就问过这个问题, 他并且提出, 对这个问题的否定回答, 也许意味着重返过去的时间旅行是不可能的——之所以强调 “重返过去”, 是因为时间旅行在目前显然还不可能, 从而时间旅行者只能来自未来, 到我们周围对他们来说乃是重返过去。

为了检验我们周围究竟有没有时间旅行者, 霍金还做过一个有趣的实验: 他给时间旅行者写了请柬, 邀请他们于某个指定时间到剑桥大学内的某个指定地点参加派对。 他并且把消息的发布安排在指定时间之后, 以确保没有普通人能因提前知道消息而冒充时间旅行者。 那请柬则被放在了一个能长久保存的地方, 以便未来很长时间内的时间旅行者都有可能发现它们。

结果没有任何人来参加霍金的派对。

不过物理学家们并不死心。

2013 年, 美国密歇根理工大学 (Michigan Technological University) 的物理学家奈米罗夫 (Robert J. Nemiroff) 等人想到了另外一招: 在互联网上搜索时间旅行者的信息。 什么样的信息能被认为是来自时间旅行者的呢? 奈米罗夫等人认为是有 “先见之明” (prescient) 的信息。 具体地说, 他们考虑了两类那样的信息: 一类是在 2012 年 9 月之前提及 “Comet ISON” (ISON 彗星) 的信息; 另一类是在 2013 年 3 月之前提及 “Pop Francis” (教皇方济各) 的信息。 这两者的时间范围都选在了所涉及的术语问世之前, 因此对那些术语的提及有可能是时间旅行者才能有的 “先见之明”。 对那两类信息的选取还考虑了另外一些因素: 比如所涉及的术语比较独特 (这可以减少巧合), 且比较重要 (这可以增加其被时间旅行者知晓的可能性——不过 “Comet ISON” 在我看来是不太够格的)。

至于搜索手段, 奈米罗夫等人所倚重的是 “推特” (Twitter) 网站的具有时间排序的搜索功能, 同时也借鉴了对他们的目的来说有一定缺陷的 “谷歌” (Google)、 “面簿” (Facebook) 等网站的搜索功能。 此外, 他们还利用了 “谷歌趋势” (Google Trends)——一种针对搜索术语本身的搜索工具, 以检验是否有人在那些术语问世之前就进行过有先见之明的搜索。

搜索的结果则跟霍金的派对一样: 一无所获。

虽然搜索失败, 但相对于其他手段, 网络搜索是比较容易的, 因此或许会有人效仿。 不过, 那样的搜索有多大可信度却是值得怀疑的。 日本推理作家东野圭吾的小说中, 有位罪犯在若干意外事件发生之前就在网上发布了信息。 按奈米罗夫等人的方法, 那样的信息很可能被当成是时间旅行者才有的 “先见之明”。 而其实, 罪犯手法的环节之一只不过是发布很多同类信息, 以确保有些能碰对。 在奈米罗夫等人的搜索中, 自然不会有罪犯来搅局, 但每天有那么多人发布那么多信息, 哪怕是比较独特的术语, 碰巧出现的可能性也是不容忽视的。 事实上, 奈米罗夫等人已经碰到了一例, 只不过是以太过含糊为由丢弃了。 此外, 这种搜索的遗漏性是很大的, 因为重要术语何止成千上万? 时间旅行者恰好提及被选中的术语的可能性是极小的。

更何况, 若时间旅行者果真来到我们周围, 且有能力和意愿展示他们的先见之明, 他们会用提及一两个术语那样小儿科的手法吗? 我是很怀疑的。 我倒是想起了多年前读过的一篇科幻小说: 一艘来自先进文明的飞船因失事而致一名乘员失踪, 那失踪之谜最终被查清了, 原来那乘员幸存在了地球上, 他在地球上的名字叫做爱因斯坦!

也许, 那篇科幻小说的寓意比奈米罗夫等人的设想还更切实一些吧, 因为未来的科技才是最确凿的先见之明, 时间旅行者若不吝展示先见之明的话, 他 (她) 完全有可能成为像爱因斯坦那样的大人物, 而不是在网上发几个含糊其辞的术语。

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